Amy Sheralds offisielle portrett av Michelle Obama Reimagines Hva det betyr å være en levende, kraftfull svart kvinne

Jeg satt på gulvet i hjemmestudioet mitt i morges og så på avdukingen av Obamas portretter i National Portrait Gallery på telefonen min. Som de fleste andre hadde jeg feiret utvalget av Kehinde Wiley og Amy Sherald av Obamas for å gjøre portrettene sine tilbake da det først ble kunngjort, og hadde ventet spent på å se de endelige resultatene. De skuffet ikke. Da øyeblikket kom for at hver av dem skulle bli avslørt, fanget pusten min i halsen hver gang, og jeg utbrøt hørbart “OH!”. Jeg kjente tårer for øynene mine da jeg tok inn hvert maleri og hørte på kunstnerne snakke om dette øyeblikket, reisene karrieren har tatt, hva som styrer deres visjon for sitt arbeid og deres kreative prosesser mens de arbeidet med hvert portrett.

Betydningen av disse portrettene - den første svarte POTUS og FLOTUS malt av de første svarte kunstnerne som ble valgt ut til en slik oppgave i denne tradisjonen - er verdig for sin egen analyse, og det er allerede flere verdige leser på hvorfor disse maleriene, og i dette øyeblikket , er historiske. Imidlertid vil jeg ta et øyeblikk og dele min reaksjon på Michelles portrett og virkningen det har på meg, fordi jo mer jeg ser på det, desto mer blir jeg rystet av hva Amy har gitt; det er i motsetning til noe portrett jeg har sett av noen som ser ut som meg selv, enn si av en fremtredende svart kvinne.

Jeg tror det Amy har gjort er revolusjonerende fordi hun ikke bare undergraver våre forhåndsoppfatninger om svart hud (som hun gjør i resten av arbeidet med bruk av grå hudtoner), men hun oppfordrer oss til å vurdere om hva slags bilder formidler styrke, vibrasjon og kraft, spesielt når det gjelder svarthet og svart kvinnedom.

Vi har en tendens til å tenke at en kunstner for å skildre levende i visuals må bruke dristige, sterke farger som griper tak i betrakterens blikk. Når jeg tenker på ordene "levende" og "kraft" og "styrke", ser jeg øyeblikk appelsiner og røde, dype gule, lilla, blå og ja, svarte, i mitt sinn. Men mens jeg ser på dette stykket, ser jeg at livlighet, kraft og styrke også kan se subtilt og ja, mykt ut, med lys blåfarge, gråtoner, pink og hvitt. Det er makt her, der er levende, det er styrke; ikke dempet eller myknet på en måte som tar vekk fra hvem emnet er for USA, folket, men på en måte som begrunner hennes menneskehet og samtidig løfter det hun representerer for oss, folket. Vi blir brukt til å se vår elskede Michelle i fullfarge eller svart / hvitt-fotografier, ansiktsegenskapene og hudfargen som er rik på fargetone, men likevel utsatt for kameraet på en måte som gjemmer seg veldig lite. Vi er også vant til å se vår elskede Michelle gjennom linsen til det hun betyr for oss, og det får meg til å stille spørsmål ved om reaksjoner på dette stykket faktisk stammer fra disse anslagene. Det som har slått meg gjentatte ganger mens jeg stirrer på dette stykket, er denne tanken at vi kanskje blir utfordret til å se Michelle på en måte som vi ikke tidligere har tillatt oss å gjøre. Har vi virkelig tillatt oss å virkelig se denne kvinnen vi elsker og respekterer så mye? Er det noe her hun ønsker å avsløre om seg selv for oss etter de siste 11 årene av å ha levd under det offentlige øye? Det vises en sårbarhet her som snakker til hennes kvinne og personlighet uten å antyde svakhet. Og disse øynene. De er besluttsomme. Piercing. Steady. Rotet fast til selvtillit, dette er en kvinne som vet hvem hun er og utseendet i øynene nesten spør oss om vi virkelig gjør det i det hele tatt. Det er en mykhet i blikket hennes som får meg til å ønske å komme nærmere, men likevel gå tilbake i ærbødighet på samme tid. Det er som om hun blir foreviget her som et monument, men som du kan komme i nærheten og ta på. Det er en intimitet som får meg til å lure på om Sheralds gjengivelse nærmest er beskyttende, slik at hun kan være på visning, men ikke så utsatt som hun ville være på et fotografi. Fylden i det mønstrede skjørtet hennes taler til kraften og fylden i både hennes personlighet, og også til forståelsen av at det hun representerer er mye større enn hun selv. For å nå henne virker det nesten som om jeg måtte klatre opp et fjell, men kroppsspråket og blikket etterlater meg med et ønske om å løpe og omfavne henne på en kjent måte, som jeg ville søsteren min. Jeg kan se hennes hjerte, hennes fylde av ånd og arven hun legemliggjør på en gang på en måte jeg ennå ikke har sett i portretter av andre offentlige skikkelser.

Jeg er ikke kunstkritiker, men jeg er en maler som vet når jeg blir beveget av et stykke og får ideene mine rundt identitet, presentasjon og tradisjon utfordret av det. Jeg kan ikke snakke med dette stykke i sammenheng med kunsthistorien, men jeg kan dele med deg hvorfor dette stykket har forlatt meg ugjort og hvorfor jeg tror at ut av de to portrettene er Sherald's dristigere. Det er en tilbakeholdenhet her jeg er helt fascinert av, og i utøvelsen av det har Sherald tillatt en utvikling av hvordan svarte kvinner blir oppfattet og avbildet. Det er en dristig avgang, basert på kunstnerens tidligere gjengivelser av svarte kvinner spesielt, men det ser ut til å være av design. Tatt i betraktning at Michelle Obama har blitt utsatt for offentlig latterliggjøring for å ha sett for mandig, for mørk, for tonet og atletisk, og til og med kalt en gorilla, ser jeg denne gjengivelsen ikke bare fange Michelles menneskehet, men også Sherald som kanskje gjør den sterke svarte kvinne-arketypen på hodet på en ukonvensjonell, men nødvendig måte.